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湮没的历史——掌上游戏机的兴衰

   近日索尼宣布停产PSP掌上游戏机(简称“掌机”)在网上引起讨论。PSP应该是在中国最流行的一款掌机,前些年在地铁、公交等公共场所常常可以看见它的身影。究其原因,可能还是其强大的多媒体能力以及靓丽的外观。

 
  掌上游戏机顾名思义,是便于携带,随时随地可以游戏的游戏机。掌上游戏机最早由美国玩具巨头美泰于1976年开发,但真正进入大众视野的掌机还是日本游戏公司任天堂于1980年推出的Game&Watch,其知名度如此之高,以至于大家都认为Game&Watch才是掌机的鼻祖。
 
  任天堂的时代(1980-2004)
 
  Game&Watch是由任天堂的技术三杰之一横井军平(另外两人是磁碟机之父上村雅之和主机设计师竹田玄洋)设计制造的,它的灵感来源于横井军平有一次在乘坐新干线时,看到有上班族因乘车无聊一直摆弄电子计算器情景的突发奇想,其名字分别源于电子游戏和数字石英表。
 
  Game&Watch只有手掌大小,按键仅有四个,后来引入了控制方向的“十字键”,因而使其成为现代掌上游戏设备的雏形,设计理念一直沿用至今。不过限于当时的技术条件,Game&Watch功能过于简单,游戏也无法更换,所以并未取得太大成功。
 
  这种情况一直延续到1989年任天堂推出Game Boy游戏男孩(简称GB)。Game Boy的设计者也是天才设计师横井军平,Game Boy使用美国Zilog公司的一颗8位定制Z-80为主CPU,速度为4.19 MHz,8KB Byte RAM,一块能同显4级灰度的2.6英寸LCD,分辨率为160x144,拥有4个立体声声道,采用4节AA电池供电,最长游戏时间可达35小时。Game Boy采用插卡式设计,玩家可自行去市面上购买各种玲琅满目的游戏卡带。
 
  虽然Game Boy的硬件机能劣于和它同时代的其他掌机,然而借助上面无数优秀的游戏,Game Boy取得了巨大的成功,Game Boy以及其后续改进机型(GBC、GBA)自发售到最后停产共卖出超过2亿台,其名称甚至引起女权主义者的抗议(抗议为何没有Game Girl)。上面最成功的游戏是《俄罗斯方块》,销量超过3000万套。
 
  Game Boy获得巨大成功后,任天堂又后续推出了改进机型Game Boy Pocket(1996年)、Game Boy Light(1998年)、Game Boy Color(彩色版,简称GBC,真正第二代GB,1998年),并推出了多款颜色及许多附件,例如屏幕放大镜、专用屏幕灯、甚至打印机、照相机等等。Game Boy也跟随FC红白机进入了中国,成为80后一代的集体回忆。
 
  遗憾的是,横井军平并没有完全看到Game Boy的成功,其于1997年车祸身亡,享年56岁,真是天妒英才。
 
  这段时间其它公司也推出过一系列掌机,不过因为游戏方面的原因,其销量完全与Game Boy不在一个数量级,这些机器都成了昙花一现,湮没在时间当中。以至于到了现在,很多人都已经遗忘了这些机器。这些机器包括:雅达利山猫(1989年);世嘉Game Gear(1990年)、Nomad(1994年);日电PC Engine GT(1990年)、PC Engine LT(1991年);SNK Neo-Geo Pocket(1998年)、NEO-GEO Pocket Color(1999年);万岱神奇天鹅(1999年)、神奇天鹅Color(2000年);GamePark GP32(2001年)等。
 
  掌机双雄(2004-2011)
 
  进入21世纪后,任天堂再接再厉于2001年推出了Game Boy Advance(简称GBA),这是GB系列第三代掌机(GB、GBC、GBA)。
 
  仅过了3年,任天堂于2004年推出第一台双屏及可触控掌机Dual Screen(简称DS),并后续推出改进型机种DS Lite(2006年)、DSi(2008年)。这是一台划时代的掌机,DS系列掌机通过双屏幕,麦克风与触摸感应,使得游戏变得趣味和多样化,如益智类游戏《脑力锻炼》系列,全新概念的音乐节奏游戏《应援团》系列、手术医疗游戏《超执刀》系列、料理练习游戏《妙厨妈妈》系列、超人气宠物游戏《任天狗》系列、冒险解密游戏《异色代码:双重记忆》和《迷失蔚蓝》系列、法庭游戏《逆转裁判》系列等等。
 
  DS搭载了WiFi,并在其后续机种DSi中引入了软件商店和SD卡插槽,玩家可以直接通过互联网下载购买游戏,而不再需要去购买卡带。DS系列掌机在全球累计销量超过1.5亿台,更超越索尼PS2成为史上最畅销的游戏机。
 
  可是,这已经不是任天堂独步天下的时代了。因为,电器巨头索尼加入了掌机大战。索尼于2004年推出了其首款掌机PlayStation Portable(简称PSP),PSP采用4.3英寸16:9屏幕,分辨率为480x272。为了使PSP的3D机能接近PS2的水平,索尼为PSP配备了美国MIPS技术公司的两颗RISC架构的R4000处理器,主频333 MHz,游戏画面达到掌机的新高度。
 
  与此同时,PSP可播放MPEG4格式的视频文件,MP3格式的音乐文件,使用新研发的6厘米直径大小的“UMD”光盘作为游戏以及音像媒介,搭载USB接口与Memory Stick记忆棒插槽,支持WiFi。索尼将PSP定义为一款综合性的掌上多媒体娱乐终端设备。
 
  PSP采用定制版Linux系统,可读取影音文件,其电池容量也达到1800 mAh,售价也平易近人。在游戏之余,也是一款非常优秀的多媒体终端。正因如此,使得PSP迅速在中国流行开来。
 
  在全球市场,PSP系列总销量为7500万台左右,而在中国市场,虽然任天堂有神游行货的存在,但PSP仍是同时代掌机中绝对的霸主。因为长期以来,受限于相关法规和舆论,游戏市场在中国一直是灰色的存在,而中国用户买PSP,不一定是拿来玩游戏的。
 
  PSP更大的意义在于打破了任天堂独霸天下的神话,索尼证明,在掌机领域,自己也能从中分一杯羹。
 
  后掌机时代(2011-至今)
 
  随着电影《阿凡达》于2009年的热播,世界掀起了一股3D浪潮,任天堂也参与其中。任天堂于2011年推出其首款裸眼3D掌机3DS,采用了夏普的裸眼3D屏幕,分辨率800x240像素。可是因为3D技术的缘故,很多低年龄玩家反映玩久之后眼睛会疲劳,因而使得任天堂遭到各界的质疑。为此任天堂不得不在2013年推出不含裸眼3D屏幕的掌机2DS。
 
  与此同时,索尼也于2011年推出PSP的后续机种PS Vita。PS Vita摒弃了具有争议的UMD光盘,而采用了专用游戏卡。因为智能手机的大热,PS Vita终于也采用了触摸屏设计。
 
  但时代已经变了,随着苹果iOS及谷歌Android系统生态链的日益成熟,很多掌机玩家转投到智能手机的阵营。在掌机的大本营日本,2013年移动游戏市场已翻一番突破了50亿美元,并在这个过程中超越了主机游戏市场,也诞生出像GungHo这样的大型手机游戏公司(GungHo成立于1998年,但发迹于2013年)。而像传统掌机游戏大厂史克威尔艾尼克斯,也已及时转型成为手机游戏公司。
 
  因为智能手机更新换代更快,几乎每年都会升级其硬件配置。而掌机因为游戏开发时间长,需要几年才会更新。所以同时代的掌机硬件配置,已经明显落后于智能手机。再加上智能手机往往带有运营商的补贴,且几乎人手一台的占有率,所以胜利的天平飞速向智能手机及平板电脑倾斜。
 
  掌机怎么选
 
  既然现在已经是智能手机的天下,为何还需要掌机呢?答案是,在掌机上,你能玩到更复杂,更专业的游戏。现在掌机基本上是任天堂和索尼二分天下,还有一款采用Android系统的,英伟达于2013年推出的神盾。
 
  如果你是一个轻度游戏爱好者,可以选择索尼PS Vita,因为其继承了PSP的强大多媒体性能,并将其发扬广大;如果你是任天堂的忠实粉丝,可以选择任天堂3DS,因为上面有大量的任天堂第一方游戏;如果你想玩PC上的游戏,追求更棒的硬件配置,可以尝鲜英伟达神盾。当然,真正的土豪和骨灰级玩家,从来都是“全机种制霸”(拥有所有主机)的。
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